Análisis en profundidad

La huella de carbono: qué es, cómo se mide y por qué es importante conocerla

En el camino hacia la sostenibilidad, hay una variable crucial para las empresas, las organizaciones y todo el ecosistema medioambiental: es la llamada «huella de carbono», que considera las emisiones atmosféricas de gases de efecto invernadero causadas por un producto, un servicio, una organización, un evento o un individuo. Esto es lo que debe saber.

08 Ago 2022

Redacción InnovaciónDigital360

Huella de carbono

La huella de carbono: qué es y por qué es tan importante 

La huella de carbono es el parámetro que, mejor que cualquier otra variable, permite determinar los impactos ambientales que las actividades antropogénicas tienen sobre el cambio climático y, por tanto, sobre el calentamiento global.

En efecto, permite estimar las emisiones de gases de efecto invernadero a la atmósfera provocadas por un producto, un servicio, una organización, un acontecimiento o un individuo, generalmente expresadas en toneladas de CO2 equivalente (es decir, tomando como referencia para todos los gases de efecto invernadero el efecto asociado al principal de ellos, el dióxido de carbono o anhídrido carbónico, calculado igual a 1), calculadas sobre todo el ciclo de vida del sistema analizado. 

Fue el Protocolo de Kioto (el tratado medioambiental internacional sobre el calentamiento global, publicado el 11 de diciembre de 1997 en la ciudad japonesa de Kioto por más de 180 países en la Conferencia de las Partes «Cop3» de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático) el que estableció qué gases de efecto invernadero deben tenerse en cuenta en el cálculo: 

  • dióxido de carbono (CO2, de ahí el nombre de «huella de carbono»), 
  • metano (CH4), 
  • óxido nitroso (N2O), 
  • hidrofluorocarbonos (HFC), 
  • perfluorocarbonos (PFC) 
  • hexafluoruro de azufre (SF6) 

¿De qué sirve conocer la huella de carbono de un producto o servicio? 

La huella de carbono es un parámetro de gran importancia y utilidad para las administraciones públicas y los organismos internacionales: por un lado, les permite evaluar y cuantificar los impactos de las emisiones sobre el cambio climático en el contexto de las políticas sectoriales y, por otro, les ayuda a controlar la eficiencia medioambiental y energética de sus instalaciones. 

Además, dado que la huella de carbono representa el 50% de toda la huella ecológica, conocer su tamaño también es importante en términos de planificación, ya que proporciona una idea de la demanda del planeta resultante del uso de combustibles fósiles. Por lo tanto, es esencial reducirla para detener la sobreexplotación de los recursos. 

Pero la cifra también es crucial para las estrategias empresariales: en un contexto en el que se premia a los proveedores de productos o servicios de bajas emisiones, la huella de carbono puede ser una herramienta para potenciar sus actividades y promover sus políticas de responsabilidad social y medioambiental, según criterios ESG. 

En este marco, de hecho, las empresas, además de llevar a cabo el análisis y la contabilidad de las emisiones de CO2, se comprometen a definir un sistema de gestión del carbono destinado a identificar y aplicar aquellas medidas de reducción de las emisiones que sean rentables y utilicen tecnologías de baja emisión de carbono. 

Medidas de neutralización

Las medidas de reducción pueden complementarse con medidas de neutralización de las emisiones (neutralidad de carbono), que pueden realizarse mediante actividades que pretenden compensar las emisiones con medidas equivalentes para reducirlas con acciones más eficientes económicamente o más prescindibles en términos de imagen (por ejemplo, plantación de árboles, producción de energía renovable, etc.). 

La experiencia de los últimos años sugiere que la etiqueta de la huella de carbono es percibida por los consumidores como un índice de la calidad y la sostenibilidad de las empresas. 

¿Cómo se calcula la huella de carbono? 

 En el cálculo de la huella de carbono hay que tener en cuenta las emisiones de todos los gases de efecto invernadero (GEI), que se convierten en CO2 equivalente a través de unos parámetros establecidos a nivel mundial por el Ipcc, el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático, un organismo que funciona bajo la égida de las Naciones Unidas. 

El cálculo de la huella de carbono de un bien o servicio debe tener en cuenta todas las etapas de la cadena de suministro, desde la extracción de las materias primas hasta la eliminación de los residuos generados por el propio sistema, según el enfoque de la Evaluación del Ciclo de Vida (ECV). 

Para evaluar la huella de carbono de un producto o servicio, se ha desarrollado una norma técnica: UNI CEN ISO/TS 14067:2014 «Gases de efecto invernadero – Huella de carbono de los productos – Requisitos y directrices para la cuantificación y notificación», que entró en vigor el 11 de septiembre de 2014. 

El objetivo de la norma ISO 14067 es cuantificar las emisiones de gases de efecto invernadero asociadas a todo el ciclo de vida de un producto, empezando por la extracción de los recursos e incluyendo el abastecimiento de materias primas, la producción, el uso y las fases de fin de vida. 

Normas internacionales para evaluar la huella de carbono de una organización 

Existen dos normas internacionales para evaluar la huella de carbono de una organización, una emitida por el WRI/WBCSD (GHG Protocol) y la otra por la ISO (ISO 14064-1). Aunque utilizan denominaciones diferentes, ambas obligan a considerar las emisiones de GEI producidas directamente por la organización y las generadas indirectamente en la producción de la electricidad y el calor que ésta utiliza. Otras emisiones indirectas (no relacionadas con el consumo de electricidad y calor) pueden contabilizarse de forma voluntaria. 

Estas normas pertenecen al marco más amplio de la familia de normas ISO 14060 sobre la huella de carbono: 

ISO 14064-1

Que describe los principios y requisitos para el diseño, el desarrollo, la gestión y la notificación de los inventarios de GEI de una organización. Es la norma que define los criterios para determinar los límites de emisión y eliminación de GEI, cuantificar las emisiones y eliminaciones de GEI e identificar las acciones o actividades específicas de la empresa para mejorar la gestión de los GEI. También incluye requisitos y orientaciones sobre la gestión de la calidad del inventario, la elaboración de informes, la revisión interna (auditoría) y las responsabilidades de la organización en las actividades de verificación; 

ISO 14064-2

Que especifica los principios y requisitos para determinar las líneas de base necesarias para el seguimiento, la cuantificación y la notificación de las emisiones de un proyecto. Se centra especialmente en los proyectos que pretenden reducir las emisiones de GEI (por ejemplo, la eficiencia energética) o aumentar la eliminación (por ejemplo, la reforestación). Proporciona los principios y requisitos para determinar las líneas de base del proyecto, el seguimiento, la cuantificación y los informes de rendimiento; 

ISO 14064-3

Que especifica los requisitos para la verificación de las declaraciones de GEI relacionadas con inventarios, proyectos y huellas de carbono de los productos. Describe los procesos de verificación o validación, incluyendo su planificación, los procedimientos para evaluar las declaraciones de GEI de organizaciones, proyectos y productos; esta norma puede ser utilizada por organizaciones o terceras partes independientes que participen en procesos de verificación y certificación; 

La norma ISO 14065

Que define los requisitos que deben tener los organismos de verificación y validación de las declaraciones de GEI (caracteres de imparcialidad, competencia, métodos de comunicación, procesos de validación y verificación, recursos, reclamaciones y sistema de gestión de los organismos de validación y verificación) 

La norma ISO 14066

Que especifica los requisitos de competencia de los equipos de validación y verificación, precisando los principios y especificando los requisitos de competencia en función de las actividades que los equipos de validación o verificación deben ser capaces de realizar; 

ISO 14067

Que define los principios, requisitos y directrices para cuantificar la huella de carbono de los productos; 

ISO/TR 14069

Que proporciona directrices y ejemplos para mejorar la transparencia en la cuantificación y notificación de las emisiones. 

La huella medioambiental de los productos y servicios: el método Pef 

La huella de carbono es un elemento clave de la huella medioambiental de los bienes y servicios. La huella ambiental mide la cantidad de tierra y agua que requiere la población humana para producir, con la tecnología disponible, los recursos que consume y para absorber los residuos que produce. Es posible medir la huella medioambiental de un individuo, una ciudad, una población, pero también de una empresa o un producto. 

Con el fin de permitir la determinación de la huella ambiental de los productos (Pef) y de las organizaciones (Oef), la Comisión Europea publicó la Recomendación 2013/179/UE sobre el uso de metodologías comunes para medir e informar sobre el comportamiento ambiental del ciclo de vida de los productos y las organizaciones, que tenía como anexo la Guía de la Huella Ambiental de los Productos. 

Esta guía fue uno de los elementos clave de la iniciativa emblemática de la estrategia «Europa 2020 – Una Europa que utilice eficazmente los recursos», cuya hoja de ruta proponía diversas formas de aumentar la productividad de los recursos y desvincular el crecimiento económico del uso de los recursos y del impacto medioambiental, en una perspectiva de ciclo de vida.La Huella Ambiental de Producto (HAP) es un método basado en el Análisis del Ciclo de Vida (ACV) para cuantificar el impacto ambiental de los productos (bienes o servicios). Se basa en los enfoques existentes y en las normas técnicas internacionales. La información del ACV se proporciona con el objetivo general de reducir los impactos ambientales de los bienes y servicios, teniendo en cuenta las actividades de la cadena de suministro (desde la extracción de las materias primas hasta la producción, el uso y la gestión final de los residuos).

Por Verónica Balocco

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